VM-backen öppnar för comeback i HV71: "Kanske kommer tillbaka en dag"


25 maj 2019
BRATISLAVA. HV71:s mästarback Mikko Lehtonen var med om att slå ut stjärnspäckade Tre Kronor i kvartsfinalen.
Efter VM ska den 25-årige finländaren spela i KHL, men han öppnar samtidigt dörren för en ny comeback i HV.
– Jag är så glad att jag fick en chans igen att spela i HV och kanske kommer jag tillbaka en dag, säger Lehtonen till HockeyNews.se.

SM-slutspelet med HV71 tog slut i den sjunde och avgörande SM-kvartsfinalen mot Färjestad i Karlstad.

Det var den 4 april.

Nu, nästan sju veckor senare, är Mikko Lehtonen fortfarande igång med hockeysäsongen efter 5-4-vinsten mot Tre Kronor i Kosice i torsdags kväll.

– Säsongen har blivit längre än vad jag förväntade mig, men det är roligt att spela de där matcherna, säger han till HockeyNews.se efter Finlands träning i Ondrej Nepela Arena inför VM-semfinalen mot Ryssland.

– I slutspelet var det ett ganska högt tempo och hög nivå på hockeyn, så det var faktiskt ganska lätt att hoppa in här. Jag var väl förberedd och det är roligt att fortsätta spela här, säger Lehtonen.

Mikko Lehtonen har haft en lång säsong med HV71 och Finland. Och än är den inte över. Foto: Bildbyrån.

Med sina 17:28 I istid per match är han den i Finlands VM-lag som spelar mest. Precis som han gjorde i HV71 den gångna säsongen.

Segern mot Tre Kronor är förstås en höjdpunkt i 25-årige Lehtonens karriär.

– Jaaa… det var en så rolig match. Det är det alltid mot Sverige. Vi spelade den bästa matchen i turneringen. Vi var riktigt bra och slog ett lag fullt av en massa NHL-stjärnor. Vi är glada över det.

Kände du igen alla de svenska spelarna?

– Ja, självklart. Det är superstjärnor från NHL och jättebra spelare. Jag kände igen dem, men jag la inte så mycket fokus på det. Jag tittade mer på hur vi skulle spela och höll mig till vårt system.

Vad blev det för reaktioner hemma i Finland?

– Hehe, jag tror det var en positiv överraskning, för pressen gav oss inte stora chanser före matchen. Men jag tror att de är positiva nu, haha.

Mikko Lehtonen har både vunnit JVM-guld och SM-guld med HV71 2017.

Var det här större än att vinna guld?

– Äähh. Nej kanske inte. En guldmedalj är alltid speciell. Om du vinner något kommer du alltid att minnas det. Men det här är en av de största matcherna i min karriär och en av de största segrarna. Jag hoppas att det kommer många fler.

Mikko Lehtonen var en av SHL:s allra bästa backar, kanske den bästa tvåvägsbacken i ligan.

Och han har trivts med att spela i HV71 där han var poängbäste back både i grundserien och slutspelet.

– Det är en jättebra liga. Du måste kunna åka med pucken och fatta rätt beslut med pucken som back, för pressen finns överallt på isen i SHL och jag gillade att spela där. HV är är ett härligt ställe att spela på och ligan är perfekt.

Till nästa säsong har han skriva ett tvåårskontrakt med Jokerit i KHL.

Men HV71 jobbade hårt för att behålla honom i Jönköping.

Får HV71 se den här bilden igen? 25-årige Mikko Lehtonen utesluter inte en comeback i Jönköpingsklubben. Foto: Bildbyrån.

– Självklart var de intresserade av mig, men jag fattade ett beslut om att gå till KHL och pröva något nytt i min karriär. Jag vill förbättra mig hela tiden och få ut det bästa av mig. Jag vill framåt, säger Lehtonen.

– Men jag är så glad att jag fick en chans igen att spela i HV och kanske kommer jag tillbaka en dag.

– Det är en fin grupp där, jättebra spelare och ledare och jag gillade jättemycket att spela där.

Luleå har värvat den finska VM-duon Arttu Ilomäki och Juhani Tyrväinen. Ilomäki började VM som förstecenter och avgjorde mötet med Kanada i Kosice.

Därefter har han fått svårt att behålla sin plats i laget och fick stå utanför det lag som 5-4-vann mot Sverige.

Mikko Lehtonen har varit lite av ett bollplank inför Ilomäkis och Tyrväinens flytt till Luleå och SHL.

– Naturligtvis har jag pratat många gånger med dem om hur lagen i SHL spelar vilket är lite annorlunda än i Finland. Jag är ganska säker på att de killarna som ska hoppa in i Luleå är förberedda. De är bra spelare och det finns ingen anledning till att de inte skulle vara väldigt bra spelare i SHL också, menar Lehtonen.

För honom och Finland väntar en ny stor utmaning mot Ryssland i VM-semifinalen.

– Jag förväntar mig en ganska lik match (som mot Tre Kronor). Det är ett så bra lag, ett väldigt skickligt lag. Vi är väl förberedda för den och kommer att fortsätta spela på samma sätt.

Finland har inga etablerade NHL-spelare, men är ett lag med stark sammanhållning.

– Det här laget är så speciellt. Varenda spelare njuter av att spela med sina lagkamrater. Vi har roligt tillsammans. Det är nyckeln.

– Vi har trott på oss själva hela turneringen och vi vet att vi kan slå vem vi än möter i den här turneringen. Det här är en lagsport och det är därför vi håller på, säger Mikko Lehtonen.